Mexico-China Economic Relations

The China Daily recently interviewed Felipe Garcia, Commercial Counselor of the Mexican Embassy in Beijing regarding Mexico-China relations. The gist of the interview was that Mexico-China relations would improve under Mexico’s new federal administration because both countries want closer relations and because China knows just what is needed for such closer relations. In the China Daily’s view (and presumably that of the Chinese government as well), closer relations are a near-certainty because the first ambassador met by Mexico’s President López Obrador was from China and because China then reciprocated by inviting Mexico to the China International Import Expo (CIIE) to be held in November 2019.

The China Daily piece, titled With a New Leader, Mexico Eyes Stronger Ties with China is actually emblematic of how the Mexican government still does not understand how to generate more trade with China.

1. The Chinese Ambassador inviting Mexico to the CIIE says nothing regarding relations between China and Mexico’s new federal administration both because Mexico had been invited to this event long before it had even become clear that López Obrador would be Mexico’s new President — it had been promoted among Mexican business circles for almost a year before this so-called invitation.

2. The invitation is not that big a deal anyway. Many countries get invited to the CIEE (which is an annual event) and it is not clear Mexico has sufficient resources to promote its goods, services, tourism and investment opportunities at the CIEE. Mexico attended last year’s CIEE not so much because it was invited to do so, but because Mexico’s previous administration had a strong policy of promoting economic diversification abroad and it devoted substantial resources to do so. It is not at all clear President López Obrador shares this same economic view or the same willingness to devote resources to expanding Mexico’s global trade.

3. The trade numbers given by Mr. Garcia in his interview hide the true shape of Sino-Mexican economic relations (something quite convenient after fiascos in recent years, such as the Dragon Mart fiasco. The China Daily interview mentions that “[e]ven before the expo there had been good news in the air. Bilateral trade had climbed 11 percent to nearly $48 billion in 2017, and Mexico’s avocado exports to China in the first half of this year, a whooping 9,368 tonnes, had already overshot 2017’s total.” These numbers conveniently ignore that China exported more to Mexico than the previous year and that Mexico exported less than USD$7 billion to China in 2017, while importing more than $74 billion from China in that same year for a whopping $68 billion yearly trade deficit.

4. The China Daily also uses a “before we had nothing” argument to highlight whatever little has been achieved in terms of Chinese investment into Mexico. The article notes that in 2017, “China’s JAC Motors, a state-owned automobile manufacturer, teamed up with Mexico’s Giant Motors to invest $200 million in an SUV auto plant in the central state of Hidalgo. And after China and Mexico decided to set up a joint investment fund of $2.4 billion, one of the fund’s first deals in 2016 was to invest $140 million in Citla Energy, a new Mexican oil company. According to a widely-cited Atlantic Council report last year, from 2014 to 2016 Mexico saw more than 40 deals valued at over $4 billion from China, a significant jump since no previous year had seen more than five.” But if you put these numbers in perspective, $4 billion is nothing compared to the value of projects currently underway between China and Chile, a Latin American country with a much more developed relationship with China. For instance, China has already invested US $3 billion in Chile according to the World Economic Forum and, as of last November, Investchile was working on “74 Chinese companies and 18 specific projects worth over US$1,800 million in areas such as energy, mining and infrastructure.” Though Chile’s economy is much smaller than Mexico’s it (along with Brazil) are China’s biggest trading partners in Latin America and Chile, at least in part because Chile has a wealth of qualified people that Chile have furthered Chile’s trade relations with China. Chile has even expressed its intention of joining the Belt and Road Initiative (BRI).

5. Mr. Garcia nicely mouths the same old discourse to “win China over,” by highlighting Mexican exports of agroindustrial products that if not exported to China would almost certainly be exported to various other countries and “Mexico’s strategic location, bordering the US and a beachhead into Latin America [that] could help China’s global reach.” Or as the China Daily puts it: Mr. Garcia that “stressed the importance of bilateral trade…before ticking off in quick succession some of Mexico’s proud exports, like avocados and tequila.”

The China Daily interview irritated me for other reasons, too. Cabinet members in Mexico seem still to have an outdated and ineffectual view on how to “approach” China. On December 20, during her first press conference as Economy Minister, Graciela Márquez Colín, issued assurances that the new Mexican government would work to make China a “very important market for this country,” as though that same plan had not been official Mexican foreign policy during past administrations. She also stated the obvious, saying that Mexico must look for a way to insert itself into the Asian region, which is a growth locomotive for the coming years,” and that “although [evolution of Sino-Mexican] cultural and educational relations had begun since the 70s, that of trade had been slower.” But the punchline came when she pointed out that Sino-Mexican trade exchanges would teach Mexicans “how to understand this potential market” and given that “there are Mexican entrepreneurs in China…there was a “great opportunity to understand China’s technological and innovation advancements.” Sadly, I view her talking about opportunities to understand China as only confirming how little has been learned about dealing with China from either past administrations or from those Mexicans who actually have been dealing with China for the last two decades.

Mexico’s Undersecretary for Foreign Trade, Luz María de la Mora, stated (as we have heard so many times before) that “Mexico was seeking with China an agenda that responds to the interests of both countries” and that this agenda should be strengthened for Mexico’s export offerings, adding that we are “also very interested in attracting quality Chinese foreign direct investment (FDI) that allowed fostering an initiative of innovative industries development [using] top-notch technology” and pointing out that the CIIE was “a very interesting fair . . . where Mexico . . . could present its products to that Asian country which displays export opportunities.”

Mexico must start thinking of Chinese FDI as more central to our economy, and not just as one of many possible ways to boost Mexican exports. Even if the new administration is putting closer economic relations with China high in its priority list, its ignorance and lack of plans regarding how to accomplish that have so far been its defining traits.

There have been many changes already under Mexico’s new federal administration, including one that will significantly impact Mexico’s economic relations with China and the rest of the world: This is the plan to shut down ProMexico a Federal Government agency tasked with promoting international trade with Mexico and foreign direct investment into Mexico. In my next post, I will discuss the legal and business implications of ProMexico’s closure and various other budget reductions of key Mexican ministries, all with a focus on China.

For more on business relations between Mexico and China, check out the following:

El periódico “China Daily” entrevistó recientemente a Felipe García, Consejero Comercial de la Embajada de México en China, acerca de la relación bilateral con ese país. La tónica de la entrevista fue que dicha relación mejoraría en el nuevo sexenio porque ambos países desean estrechar lazos y porque China sabe exactamente lo que se necesita para que ello ocurra. En la perspectiva del “China Daily” (que, presumiblemente, es la misma del Gobierno chino), relaciones más esteechas son casi una certeza, tanto porque el primer embajador conque se reunió el entonces Presidente electo Andrés Manuel López Obrador (AMLO) fue el Embajador chino,  como porque China luego agradecería el gesto invitando a México a la Exposición Internacional de Importaciones de China (CIIE, por sus siglas en inglés), a tener lugar en noviembre de 2018.

El artículo del “China Daily”, intitulado With a New Leader, Mexico Eyes Stronger Ties with China [Con un Nuevo Mandatario, México Contempla Lazos Más Fuertes con China] resulta paradigmático en cuanto a cómo el Gobierno mexicano no acaba de entender cómo generar mayor comercio con China:

1. El que el Embajador de China haya invitado a México a la CIIE nada dice acerca de la relación entre ese país y el nuevo Gobierno encabezado por AMLO. México había sido invitado a la Expo desde mucho antes de que fuera evidente que AMLO sería el nuevo Presidente: el evento llevaba casi un año promocionándose en los círculos empresariales mexicanos cuando la susodicha invitación tuvo lugar.

2. La invitación no es la gran cosa, en todo caso. Muchos países fueron y son invitados a la CIIE, que está pensada como un evento anual y para el cual, por cierto, no está claro que México cuente con recursos suficientes para promocionar sus bienes, servicios, turismo y oportunidades de inversión. El país asistió a la Expo del año pasado no tanto porque haya recibido una invitación, sino porque la diversificación económica era una política medular del gobierno anterior, que llevo al mismo a destinar recursos considerables para su promoción. No está nada claro que AMLO comparta esta visión económica o tenga la misma disposición a destinar recursos para expandir el comercio global de México.

3. Las cifras proporcionadas por el Consejero García en su entrevista maquillan el verdadero estado de la relación económica bilateral (algo que resulta muy conveniente, tras fiascos como el Tren Bala CDMX-Querétaro y el Dragon Mart Cancún). El “China Daily” menciona que “incluso antes de la Expo ya había buenas noticias por ahí. El comercio bilateral había crecido 11% a casi $48 billones (sic) en 2017, mientras que las exportaciones de aguacate mexicano a China en la primera mitad [de 2018], la escandalosa cantidad de 9,368 toneladas, ya había excedido el total exportado el año anterior.” Estas cifras convenientemente ignoran que China exportó más a México que el año anterior, con lo que tenemos que México había exportado menos de $7mmdd a China a 2017, mientras que se ha alcanzado un déficit comercial acumulado de $69,363 mdd a octubre de 2018, los números más recientes publicados por la Secretaría de Economía al momento de escribir estas líneas.

4. El “China Daily” utiliza también un argumento de “antes no teníamos nada” para resaltar la poca inversión extranjera directa (IED) china que se haya logrado atraer a México. El artículo hace notar que, en 2017, “la empresa china JAC Motors, una paraestatal fabricante de automóviles, se asoció con Giant Motors de México, a fin de invertir $200 mdd en una planta de manufactura de SUVs en el Estado de Hidalgo. Y luego de que China y México decidieran crear un fondo conjunto por $2,400 mdd, una de las primeras transacciones para las que dicho fondo se había utilizado en 2016 había sido la inversión de $140mdd en Citla Energy, una nueva empresa petrolera mexicana. Según un informe del Atlantic Council de 2017, ampliamente citado, de 2014 a 2016 México vio más de 40 acuerdos valuados en más de $ 4 mil mdd de China, un salto significativo ya que ningún año anterior había visto más de cinco.” Ahora bien, si ponemos estas cifras en perspectiva, $4 mil mdd no son nada, especialmente si los contrastamos con, por ejemplo, le valor de los proyectos de inversión china actualmente en preparación en Chile, un país latinoamericano con una relación bilateral mucho más desarrollada que la de México. Para muestra, China ya ha invertido $3 mil mdd en China, de acuerdo con el Foro Económico Mundial y, en noviembre pasado, Investchile anunciaba que se encontraba trabajando “con 74 empresas chinas, y con proyectos específicos por más de US$1.800 millones, en rubros como energía, minería, infraestructura y otros.” Si bien la economía chilena es mucho más pequeña que la mexicana, Chile, junto con Brasil, son los principales socios comerciales de China en América Latina, lo cual se ha logrado en parte gracias a que Chile tiene una veta de personal calificado que ha fomentado las relaciones comerciales con el país asiático. Chile incluso ha expresado formalmente su intención de unirse a la Iniciativa de la Franja y la Ruta (BRI, por sus siglas en inglés).

5. El Consejero García recita muy bien el Viejo discurso para “ganarse a China”, basado en resaltar las exportaciones de productos agroindustriales mexicanos que, si no se exportasen a China serían casi con certeza enviados a muchos otros países, así como “la ubicación estratégica de México, colindante con los EE.UU. y una puerta de entrada hacia América Latina que podría servir para apuntalar el alcance global de China.” O, como lo vio el “China Daily”, un discurso que “enfatizó la importancia del comercio bilateral…antes de palomear, en rápida sucesión, algunas de las orgullosas exportaciones mexicanas, como los aguacates y el tequila.”

La entrevista del “China Daily” también me molestó por otras razones. Los miembros del nuevo Gabinete mexicano parecen persistir en exhibir una visión desactualizada y poco efectiva acerca de cómo “acercarse” a China. El 20 de diciembre pasado, durante su primera conferencia de prensa como Secretaria de Economía, Graciela Márquez Colín, aseguró que el nuevo Gobierno mexicano trabajaría para que China se convirtiera en un mercado “muy importante” para el país, como si ese plan no hubiera sido parte de la política exterior mexicana en sexenios pasados. También hizo hincapié en lo obvio, manifestando que “México debe buscar la manera de insertarse a la región asiática, que “es una locomotora de crecimiento para los próximos años” y que “sí bien términos de intercambio cultural y educativo, inició desde los años 70’s, [la evolución de la relación bilateral] en materia comercial, ha sido más lenta.” Pero el colmo vino cuando la Secretaria señaló que “”este intercambio comercial nos tiene que dar lecciones a nosotros – a los mexicanos- para saber cómo entender este mercado potencial”, como es China” y que, dado que en la actualidad existen empresarios mexicanos en China, existía “”una gran oportunidad” para entender el avance en materia tecnológica y de innovación en China.” Lamentablemente, no puedo evitar ver su discurso acerca de oportunidades para entender a China como una mera confirmación de lo poco que se ha aprendido, ya sea de Gobiernos pasados o de empresarios que efectivamente han estado haciendo en China los últimos 20 años, acerca de cómo tratar con dicho país.

Por su parte, la Subsecretaria de Comercio Exterior, Luz María de la Mora, declaró (como tantas otras veces hemos escuchado en el pasado) que México buscaba con el país asiático una agenda “que responda a los intereses de ambos” y que dicha agenda debía reforzarse para “la oferta exportadora”, para luego agregar, “también”, que “a nosotros nos interesa mucho atraer inversión extranjera [IED] china, inversión de calidad que permite impulsar la iniciativa de un desarrollo de industrias innovadora con tecnología de punta”, señalando que la CIIE “”fue una feria muy interesante”…[donde] México…[pudo] presentar sus productos a ese país asiático donde existen posibilidades de exportar.”

A ver, México debe comenzar a pensar en la IED china como un factor más central de su economía, y no sólo como una de las muchas maneras de impulsar las exportaciones mexicanas. Incluso si en el nuevo sexenio se está dando enorme prioridad a entablar una relación económica más estrecha con China, la ignorancia y falta de estrategia acerca de cómo lograrlo son también los rasgos característicos del Gobierno hasta ahora.

Muchos cambios han tenido ya lugar dentro de la flamante Administración Pública Federal, incluido uno que impactará considerablemente las relaciones económica de México con China y el resto del mundo: el plan de desaparecer ProMéxico, el órgano especializado en la promoción del comercio y la inversión de y hacia el país. En mi próximo post, hablaré de las implicaciones políticas y de negocio de la clausura de ProMéxico, así como de aquéllas derivadas de la reducción al presupuesto de varias Secretarías clave, todo con un enfoque dirigido a China.

Para saber más acerca de la relación económica entre México y China, aquí los siguientes enlaces:

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